I’ve had a ZTE Blade (or 3 to be precise) since January 2011 and even though it’s my first Android phone ever, and even a cheap model, I’ve found it to be better than any of the Nokia phone’s I’ve previously owned. It even beats N97 Mini, which Nokia seems to have abandoned at least firmware updates wise. The only thing that I’ve been missing is the physical keyboard, but I’ve managed without it too. Perhaps my next Android will have one (HTC Desire Z… give me one…). One of the worst things about Nokia phones to me was the slow software updates. N97 Mini was updates once a year, if even that often. With most Android phones this is not a problem since the community and (at least mostly) open source mean that there’s often an unofficial update available weeks or even months before the official update, if there’s even going to be an official update. The same goes for ZTE Blade too.

In Finland, there was a rumor that 2.2 would arrive for ZTE Blade during the summer 2011 and it eventually did. However, there were MANY unofficial 2.2 ROMs available long before that. The good  thing was that you wouldn’t have to wait for the official update to come out to use Froyo (2.2) but the bad thing was that it would often ruin your warranty. Would the repair service ever know if you’re running an unofficial ROM? That’s another story… (psst… in Finland, I’d say it’s unlikely they’ll even check). And with Blade… it’s already an extremely affordable phone so I didn’t have to think twice about updating the phone the unofficial way.

For me the biggest reasons to update to 2.2 (Froyo) or 2.3 (Gingerbread) were mostly increased performance and tethering via USB and/or  WiFi. I ran into situations where the physical broadband was not working or there wasn’t one (for example when I was on a bus or a car). And then there’s those ”broadbands” that just are damn slow compared to the mobile broadband (I have unlimited speed, which is around 15 Mbps, though Blade only supports about half of that). And then there was this problem with finnish Blades where the compass was always 90 degrees off which made most map and navigation software problematic to work with. In those unofficial updates (and now the official one) there was no problems with compass anymore.

I won’t cover installation procedures here since the Web is full of them. Instead I’ll go through some of the most used ROMs for both 2.2 and 2.3.

Android 2.2 (Froyo)

For 2.2 there’s pretty much two choices if you don’t want to go with the stock ROM like ones. Swedish Spring RLS5 is an easy choice. It’s based on the official Swedish 2.2  but it’s been modified to enable overclocking, DarkTremor’s A2SD which allows apps to be moved to SD card (Froyo also has this feature, but only for FAT-partitions), hardware accelerated UI, correct time format for Scandinavia and other small tweaks and changes. When I was still using 2.2 this is the ROM I had on 2 of my 3 Blades and I was very happy with their performance. Swedish Spring RLS5 also works on both generations of Blade (Gen1 and Gen2), the ClockWorkMod installation process identifies which generation your phone is and flashes the rest correctly.

Portuguese Spring ROM is based on Swedish Spring and has some of it’s own tweaks and changes, both are great for 2.2.

Android 2.3 (Gingerbread)

With Android 2.3 there’s pretty much two viable choices unless you want to go for some lite versions. The most advanced ROM would be  CyanogenMod 7 which offers the newest 2.3.4. The 2.3.4 has the newest bells and whistles and of course security updates that make the phone more secure to use. It’s also a lot better for gaming use than 2.2 but has not been without it’s problems: There’s been issues with battery performance, accelerometers, GPS… Despite those problems, of which most have been fixed by now, it’s a great ROM for a phone that’s unlikely to ever see an official 2.3.  There’s also cutting edge changes in the nightly builds but when using the nightlies you have to remember that there’s no guarantee that they’ll work properly. Not to mention losing the actual phone warranty.  MDo remember that CyanogenMod7 requires your phone to be Gen2. To update your phone from Gen1 to Gen2, use these instructions: Gen1 to Gen2 TPT upgrade.

Ginger Stir Fry has a newer kernel in use than CM7 and is also tweaked for better performance etc. Currently I’m using Ginger Stir Fry on all my Blades and I can recommend it for anyone else too. There’s also a TPT update available for GSF which means you only have to download a .ZIP, extract its content on the SD card (so that there’s a folder ’image’ on the card which has several .mbn and .img files in it), shutdown the phone and power it on again holding Vol+ key. Soon some green text should appear on the screen and in a few minutes your phone will be Gen2 AND have Ginger Stir Fry installed. It doesn’t get easier than that.

If you want to know more about ZTE Blade or discuss the ROMs the best place to check out is definitely Modaco. If you have questions about this article or any comments, write them below or send me an email (the contact info can be found here).

Päivitys 19.3.2012: Päivitetty Swedish Snow korvaamaan Moldovan Mile-High-Mountain-Pie.

Olen nyt omistanut ZTE Blade puhelimen (tai tarkemmin sanottuna 3) nyt tammikuusta asti ja vaikka kyseessä onkin ensimmäinen käyttämäni Android-puhelin ja vieläpä niitä halvimpia malleja, on se mielestäni ollut paljon parempi kuin yksikään omistamani Nokian puhelin. Se peittoaa jopa N97 Minin, jonka Nokia on tuntunut hylkäävän täysin ohjelmistopäivitysten osalta. Ainut mitä olen jäänyt kaipaamaan on fyysinen näppäimistö, mutta ilmankin on pärjännyt, ehkäpä seuraava Android-kapulani sellaisen omaa (HTC Desire Z…. tahdon…). Mielestäni yksi suurimpia kompastuskiviä Nokian puhelimissa on päivitysten hitaus, N97 Minille niitä tuli korkeintaan kerran vuoteen, jos silloinkaan. Useimpien Android-puhelimien kanssa tätä ongelmaa ei pääse syntymään sillä yhteisöllisyys ja koodin avoimuus on saanut aikaan sen, että monille puhelimille on olemassa epävirallisia päivityksiä, useimmiten monia viikkoja ellei jopa kuukausia virallisia aikaisemmin. Näin on myös ZTE Bladen tapauksessa.

ZTE Bladelle ollaan Suomessa huhuttu saapuvan Android 2.2 päivitys kesän 2011 aikana, mutta mitään virallista tietoa asiasta ei ole. Saunalahden Wikiä, jotka kuka tahansa voi päivittää, en pidä uskottavana lähteenä päivitysaikataulusta. Puhelimesta on myynnissä ns. versio 2, jossa on Android 2.2, mutta vanhemmille malleille ei ole ohjelmistopäivitystä uuteen versioon. Onneksi ei tarvitse odottaa että Saunalahti saa päivityksensä valmiiksi vaan saatavilla on myös epävirallisia päivityksiä, jotka toimivat erinomaisesti, ehkä jopa paremmin kuin mahdollinen tuleva virallinen päivitys. Tulee kuitenkin muistaa, että epävirallisen päivityksen asentaminen puhelimeen mitä todennäköisemmin rikkoo sen takuun. Eri asia sitten on, pystyykö huoltofirma tällaista toteamaan… Ja Bladen kohdalla kyseessä on jo valmiiksi erittäin halpa puhelin, joten itse en kahdesti miettinyt päivitänkö puhelimen vai en.

Päivitys: Soneran asiakkaille on julkaistu 2.1 -> 2.2 päivitys jolle ohjeet ja latauslinkki löytyy täältä.

Päivitys 1.7.2011: Saunalahti on julkaissut virallisen päivityksen Androidin versioon 2.2 ja se on ladattavissa täältä.

Itselläni suurimmat syyt Bladeni päivittämiseen 2.2 (Froyo) tai 2.3 (Gingerbread) versioon ovat lähinnä parannettu nopeus sekä yhteyden jakaminen (tetherointi/tethering) USB:llä ja/tai WLAN:lla. Yllättävän usein tulee vastaan tilanne, jossa kiinteä nettiyhteys on katkennut tai sellaista ei ole ylipäänsä käytettävissä, esim. tien päällä. Vaihtoehtoisesti kiinteä netti on niin järkyttävän hidas (latausnopeudeltaan, latenssi saattaa olla parempi) että mobiililaajakaistakin on parempi vaihtoehto. MOAS:n henkilökunta, jos luette tätä niin netissä on parantamisen varaa… Lisäksi alkuperäisiä Saunalahden ZTE Bladeja vaivaa ikävä ongelma kompassin kanssa: se näyttää lähes poikkeuksetta 90 astetta väärään suuntaan, mikä saa useimmat kartta ja navigointiohjelmat sekaisin. Näissä epävirallisissa päivityksissä tätä ongelmaa ei ole.

Asennusohjeita en tähän artikkeliin kirjoita, niitä on netti pullollaan. Sen sijaan käyn läpi varteenotettavat vaihtoehdot molemmille Android-versioille.

Android 2.2 (Froyo)

Valintani 2.2 versioksi on helppo, vaikka vaihtoehtoja olisikin muutama. Kyseessä on Swedish Spring RLS5, joka pohjautuu uusimpaan, Ruotsin operaattoreiden firmwareen. Lisäksi se sisältää monia muita parannuksia kuten ylikellotusmahdollisuuden, Dark Tremorsin A2SD jolla saa siirrettyä sovelluksia SD-kortille (Android 2.2 tarjoaa myös vastaavan ominaisuuden, mutta vain SD-kortin FAT-osiolle), rautakiihdytys käyttöliittymälle, korjattu aikamuoto (HH.mm -> HH:mm) ja monia muita pienempiä muutoksia. Swedish Spring on käytössä kahdessa kolmesta Bladeistani ja en voi olla kuin tyytyväinen niiden toimintaan.  Tämä ROM toimii sekä vanhassa että uudessa Bladen mallissa (Gen2/versio 2), asennus osaa automaattisesti tunnistaa kumpi malli on kyseessä.

Päivitys: Swedish Springin pohjalta on nyt tehty Portuguese Spring ROM, joka tätä artikkelia päivittäessä on versiossa 4.

Android 2.3 (Gingerbread)

Android 2.3:n kanssa vaihtoehdoja ei juuri ole, toisin kuin version 2.2 kanssa. Ainoa vaihtoehto on CyanogenMod 7, joka tarjoaa melkolailla uusinta uutta 2.3 rintamalla, se on uusimmissa Nightly buildeissa jo versiossa 2.3.4 eli sisältää uusimmat pillit ja viheltimet sekä tietoturvapäivitykset. Lisäksi pelikäyttöön se on huomattavasti 2.2 parempi suorituskyvyltään. Mutta aivan ongelmitta tämä versio ei toimi: ongelmia löytyy niin sensoreista (puhelimen kallistamisen rekisteröinti), satunnaisista kaatuiluista, GPS:n epävakaudesta sekä yleisistä puutteista, jotka löytyvät Android 2.2:sta. Tällainen on esim. mainitsemani USB-tetherointi, joka ei toimi CyanogenModissa ainakaan tällä hetkellä. Vaikka CyanogenMod 7 saattaa kuulostaa todella epävakaalta, on se peruskäytössä aivan toimiva. Lisäksi se on pikkunäpertelijälle varsin varteenotettava valinta jos haluaa pysyä ns. aallonharjalla sillä Nightly-versioilla pääsee kokeilemaan uusimpia kilkkeitä. Mutta Nightlyjä käytettäessä täytyy muistaa, että takuuta päivityksen toimivuudesta ei ole. Todellisesta puhelimen takuusta puhumattakaan. Käyttäisin itse tätä muussakin kuin yhdessä Bladessani jos vain USB-tetherointi toimisi, sillä tarvitsen sitä niin usein. Kun tämä saadaan korjattua, aion siirtyä heti CyanogenModin käyttäjäksi. Päivitys: Muistathan, että uusimman CyanogenMod 7:n käyttö vaatii että puhelimesi on ns. Gen2/versio 2. Ohjeet Bladen päivittämiseksi tähän Gen2-versioon löytyy täältä.

Päivitys 28.6.2011 klo 01:05: CyanogenMod on nyt Release Candidate 1 versiossa jossa ylempänä mainitsemani USB-tetherointi, GPS:stä johtuvat kaatumiset ja muut pikkuviat on näillä näkymin korjattu.

Päivitys 23.7.2011 klo 00:43: CyanogenModia parempi vaihtoehto on mielestäni tällä hetkellä Ginger Stir Fry, jossa on käytössä CM7:aa uudempi kernel, se sisältää paljon muita nopeutta ja käytettävyyttä lisääviä tweakeja yms. Itse olen siirtynyt kaikilla kolmella Bladellani GSF:ään ja voin vain suositella lämpimästi. Lisäksi Ginger Stir Fry:lle on saatavilla TPT-asennus, eli lataat vain Ginger Stir Fry Beta 15 Gen1 to Gen2 Upgrade TPT .zip-tiedoston, purat sen muistikortille (niin, että muistikortilla on kansio ’image’ ja sen sisällä useita .mbn ja .img -tiedostoja), sammutat puhelimen ja käynnistät sen niin, että pidät Vol+ -painiketta pohjassa kun laitat virrat päälle. Ruudulle pitäisi ilmestyä vihreää tekstiä ja muutaman minuutin jälkeen päivitys on tehty ja puhelin käynnistyy itsestään uudestaan.

Päivitys 3.1.2012: Moldovan Mile-High-Mountain-Pie RLS7 on tällä hetkellä suosittelemani 2.3 ROM. Myös Fish’n’Chips RLS2 on tarkistamisen arvoinen, mutta siinä käyttöliittymän ulkonäköä on muokattu hieman rankemmalla kädellä. Vieläpä siihen suntaan, joka ei minua henkilökohtaisesti miellytä, mutta makuasioista ei sen enempää. Myös kokeelliset versiot Androidin 4.0 versiosta on saatavilla, mutta ne eivät toistaiseksi sovi jokapäiväiseen käyttöön kuten nämä 2.2 ja 2.3 versiot. Lue lisää täältä: http://daimaah.net/2012/01/03/ice-cream-sandwich-android-4-0-zte-bladelle/. Samalla päivitetty 2.3 kohtaan uusi Moldovan Mile-High-Mountain-Pie RLS7.

Päivitys 19.3.2012: KonstaT on julkaissut jo useamman version ROMista nimeltä Swedish Snow joka jatkaa siitä, mihin Moldovan Mile-High-Mountain-Pien kehitys pysähtyi.

Jos ZTE Bladesta haluaa keskustella tai saada enemmän tietoa, paras paikka on ehdottomasti Modaco, jonka käyttäjät ovat parsineet ylhäällä mainitsemani ROMit kasaan. Suomalaisia keskusteluketjuja löytyy Saunalahti Palstalta, MuroBBS:stä sekä Matkapuhelinfoorumilta. Mikäli artikkelini herätti kysymyksiä, ota yhteyttä artikkelin kommentissa tai sähköpostilla.